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今天是微软40岁生日,图说微软的初创故事

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今天是微软的40岁生日。

1975年4月4日,19岁的比尔·盖茨(Bill Gates)和22岁的保罗·艾伦(Paul Allen)在新墨西哥州阿尔伯克基市(Albuquerque)注册了一个合伙公司,取名Micro-Soft。这个名字是Allen想出来的,就是microcomputer和software的合成。盖茨后来说不知道当时怎么想的,非要有个难看的连字符还有大写的S。

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上图是1978年微软公司的员工合照,缺了两个人。前排左一和右一分别是盖茨和艾伦。30多年,人们的穿着打扮乃至表情有了多么大的不同啊。)

1974年,盖茨正在哈佛大学读书,但心不在焉,主要时间都花在学校的计算机上。艾伦在华盛顿州立大学也早就读不下去了,他接受盖茨的建议,退了学跑到离哈佛不远的波士顿上班,当了霍尼韦尔公司的程序员。两个人经常接些编程的活儿,一直琢磨着创业办公司。

那年冬天,机会来了,艾伦看到1975年最新一期Popular Electronics杂志封面报道了MITS新出的微机Altair 8800,仅售400美元,感觉酷极了。要知道,当时IBM等大公司的微型计算机动辄几千甚至几万美元。后来的历史学家认定,Altair 8800的出现,标志着PC革命的开始。

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艾伦买了杂志冲进盖茨的房间,两个计算机高手非常兴奋:如果我们能给它开发一套BASIC编程系统,应该很有商业前景。他们知道,自己并非唯一能开发出这种系统的人,事不宜迟,他们几天后就联系了MITS老板Ed Roberts,说自己已经开发了一套这样的系统,有没有兴趣代销,否则人们买了机器也没什么用处。Roberts回应积极,约他们去新墨西哥州阿尔伯克基商谈。

盖茨和艾伦并非完全瞎忽悠,他们之前为自己的交通流量分析系统Traf-O-Data写过BASIC系统。艾伦在PDP-10上写了8008芯片的仿真程序,还改了宏汇编器,可以生成8008的机器码。这样,即使手头没有真实机器,也不耽误开发,而且系统本身有很强的移植性。

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上图为当年盖茨和艾伦在哈佛大学奋战的扑克室大桌子)

即便有一些基础,开发一个新系统的工作量并不小。两个人拿着Altair的规格说明书,日以继夜地开发。Altair的CPU采用的是8080,所以很多底层代码艾伦要重写。而盖茨主要负责BASIC系统,他直接在纸上手写8080汇编代码。另外还找了另一位哈佛数学系的学生Monte Davidoff负责开发浮点计算例程。

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Altair BASIC的源代码

到了3月,系统已经能够正常跑起来了。显得更成熟的艾伦带着一卷纸磁带(上面是BASIC系统的代码)坐飞机前往新墨西哥。在飞机上,他突然想起还缺一个加载程序,于是在3万英尺高空写起代码来。在新墨西哥他花了一天时间,BASIC系统在Altair上跑起来了。双方同意,以Altair BASIC为名对外销售。盖茨和艾伦的报酬是3000美元签字费加上版税:4K版每份30美元(售价60美元),8K版每份35美元(售价75美元)。MITS获得了全球排他十年销售授权,还可以转授权。

Altair BASIC很快成为4月MITS的用户小报Computer Notes的头条

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MITS Altair BASIC的广告,软件原价500美元(买机器的同时购买优惠价只需几十美元),比最便宜一档的机器还贵

创业初期,艾伦还出任MITS副总裁和软件总监的头衔,年薪3万,领导MITS软件部门。盖茨则成为部门的合同工。两个人都搬到新墨西哥州。部门的其他员工都是MITS的程序员,但盖茨他们湖畔编程俱乐部的老朋友们有时也会不时从西雅图过来帮忙几个月。这个部门在MITS总部附近的一间小办公室,与一家吸尘器修理店为邻。他们的工作时间是上午很晚开始到半夜,大家一起吃午饭和晚饭。有时甚至彻夜工作,然后一起吃早饭。每一个重要决策盖茨和艾伦都要讨论,有时声音很大,时间可能持续几小时。累了,就去看看电影、下棋或者出去开车兜风。办公室里总是响着音乐。*

本文主要参考Fortune 1995年10月采访(有很多细节),Smithonian学会的口述史,Wired杂志12计算历史项目,维基百科各相关条目MITSMicrosoftPaul AllenBill GatesHistory of Microsoft

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